de la oficina del Senador Estatal John Carona

Conclusión de la Sesión Legislativa 76°
Senador Estatal John Carona
Junio de 1999

De los casi 6.000 proyectos de ley y resoluciones introducidas en esta sesión, la Legislatura aprobó más de 1.600 piezas legislativas. El Gobernador Bush tiene ahora la tarea de examinar la mayoría de ellas y decidir si firma, veta o deja que los proyectos se conviertan en ley sin su firma. A pesar de que es difícil tratar de resumir todo el trabajo de esta Legislatura, esta conclusión proveerá algunos de sus elementos principales.

Presupuesto Estatal: Aunque el frenesí de legislaciones puede resultar abrumador cada sesión, la única acción requerida constitucionalmente a la Legislatura es la aprobación del presupuesto bienal. En esta sesión, la Legislatura fue bendecida con un surplus de 6.400 millones de dólares (o $6.4 billones USA), junto a los casi 1.800 millones de dólares (o $1.8 billones USA) de los fondos del acuerdo tabacalero, lo que hizo innecesaria cualquier discusión de aumento de impuestos. En efecto, aún con la aprobación de un presupuesto de 98.100 millones de dólares (o $98.1 billones USA) para los próximos dos años, la Legislatura logró proveer casi 2.000 millones de dólares (o $2 billones USA) en recortes de impuestos a la propiedad, ventas y negocios.

Recortes de impuestos a negocios: A comienzo de la sesión, la Legislatura aprobó, y el Gobernador Bush firmó como ley, un proyecto para proveer ayuda económica a pequeños productores de gas y petróleo que sufrieron durante meses un precio de petróleo en caída. La ley exime a ciertos pozos de los impuestos estatales de extracción, cuando el precio del petróleo disminuye por debajo de un precio mínimo. Para alentar el crecimiento de pequeños negocios en Texas, la Legislatura aprobó un proyecto de ley que exime a aquellos negocios con ingresos brutos menores a 150.000 dólares anuales, de tener que pagar impuestos estatales de patente. Esto eliminará un papeleo costoso en dinero y tiempo, para lo que muchas veces era un impuesto de menos de 100 dólares. Durante los últimos días de la sesión, se aprobó legislación que autoriza a corporaciones a obtener créditos en el impuesto de licencia por inversiones en investigación y desarrollo, y creación de puestos de empleo. Esto permitirá a Texas el permanecer competitiva con otros estados que ya ofrecen este tipo de exenciones impositivas.

Reducciones en impuestos al consumidor: Los consumidores de Texas se beneficiarán con reducciones en el impuesto de venta aprobados esta sesión. A partir del 1 de abril del 2000, los que compran en Texas no tendrán que pagar más impuestos de venta por la compra de medicinas sin receta. Esta medida ahorrará a los tejanos 161.200 millones de dólares (o $161.2 billones USA) el próximo año. Además, la Legislatura estatal aprobó un puente de tres días en agosto sin impuestos de ventas para ropa y zapatos con un precio de menos de 100 dólares. Esta exención en el impuesto de ventas intenta coincidir con el momento en que las familias compran el vestuario para el comienzo del año escolar. Se estima que esta exención impositiva ahorrará a los consumidores tejanos 69 millones 300 mil dólares en los próximos dos años. La tercera exención en el impuesto de venta a consumidores eximirá los primeros 25 dólares del cargo mensual por acceso al Internet y el 20 porciento de otros servicios de data e información. Este cambio proveerá 46 millones 300 mil dólares adicionales en ahorros impositivos a los tejanos conectados al Internet.

Reducción del impuesto a la propiedad: Después del récord de 1.000 millones de dólares (o 1 billón USA) en reducciones al impuesto a la propiedad en la pasada sesión, la Legislatura se enfocó esta sesión en el surplus del presupuesto como una manera de proveer un alivio adicional a los contribuyentes. Eventualmente, la Legislatura devolverá 1.350 millones de dólares (o $1.35 billones USA) a los contribuyentes, al requerir a distritos escolares locales que reduzcan los índices de impuestos a la propiedad a cambio de una financiación escolar estatal adicional. La reducción variará según el distrito escolar, basada en el valor de las propiedades del distrito y el monto de su deuda. La reducción será de un promedio de aproximadamente 6 centavos, lo que ahorrará a los contribuyentes alrededor de 60 dólares anuales, basados en una propiedad con valor de 100.000 dólares.

Educación: Casi todos los legisladores llegaron a Austin para esta sesión con la certeza de que la educación sería la prioridad principal. El surplus del presupuesto dio a los legisladores la oportunidad histórica de invertir en el futuro de Texas, aumentando significativamente la parte que le toca al estado en la financiación pública de la educación. Después de meses de debate, incluyendo intensas negociaciones hacia el final de la sesión, la Legislatura respondió a este desafío produciendo un proyecto de ley de financiación escolar por 3.800 millones de dólares (o $3.8 billones USA). Esta inversión representa el mayor incremento en el gasto escolar de la historia del estado de Texas. La provisión más visible es un aumento de sueldos general de 3.000 dólares para todo maestro, asesor, enfermero y bibliotecario de escuela. Esto demuestra una tardía pero debida apreciación de los maestros por el crucial trabajo de educar a nuestros niños. La promoción social es eliminada, requiriendo a los estudiantes de tercer, quinto y octavo grado aprobar el examen de habilidad académica estatal antes de pasar al siguiente grado. Identificando las deficiencias de aprendizaje en el comienzo de la vida educativa del estudiante, las escuelas podrán proveer la fundación para el éxito académico y profesional del futuro. Esta iniciativa se hará en fases en los próximos años. La Legislatura también modificó el examen de Evaluación de Habilidad Académica de Texas (TAAS, sus siglas en inglés), agregando exámenes en otros grados escolares, así como nuevos exámenes en ciencias y estudios sociales. También se proveerán más fondos para pagar costos de inscripción en universidades para aquellos estudiantes tejanos calificados académicamente y con necesidad financiera, bajo el nuevo programa de becas TEXAS (Hacia la excelencia, acceso y éxito). Los 100 millones de dólares asignados a este programa ayudarán a 20.000 estudiantes a pagar su educación universitaria.

Salud: La gente necesita asistencia médica continuamente, y los servicios de salud serán siempre una fuente de alta demanda para los recursos financieros limitados del estado. Con dólares extras provenientes del surplus estatal, la Legislatura incrementó la financiación pública general en 370 millones de dólares para programas de Salud y Servicios Humanos relativos a costos de Medicaid: para compensar la pérdida de fondos federales, para cubrir el aumento de casos de adopciones permanentes y temporales, para atender mayores necesidades de residentes de asilos de ancianos, para continuar los servicios de clientes de clínicas comunitarias y para financiar el incremento en los índices de varios grupos proveedores. El tema de salud destacado en esta sesión fue la creación del Programa de Seguro Médico para Niños (CHIP, sus siglas en inglés), financiado por una porción de los fondos del acuerdo tabacalero. Este programa cubre en parte la necesidad crítica de proveer seguro y servicios médicos a niños de familias que no pueden adquirir este seguro pero tienen ingresos mayores a los requeridos por Medicaid. CHIP proveerá cobertura a aproximadamente 471.000 niños y jóvenes de 18 años o menos. Además de financiar la asistencia médica en Texas, un proyecto de ley que recibió gran atención permitiría a los doctores de Texas el unirse para negociar el contrato con HMOs. Mucha gente no entendió esta provisión, pensando que establecería una negociación colectiva para doctores, pero este proyecto de ley simplemente permitirá a doctores individuales el continuar brindando asistencia médica de calidad sin tener que incorporarse a grandes redes de doctores.

Reestructuración eléctrica: Después de que un proyecto de ley para reestructurar las regulaciones que norman la generación de electricidad fracasara en la pasada sesión, la 76a. Legislatura se valió del trabajo de un comité interino para crear un proyecto de ley que ganó la aprobación de ambas cámaras. Aunque los tejanos pagan tarifas de electricidad inferiores al promedio nacional, nuestras facturas están entre las más altas del país. Bajo esta legislación, las tarifas eléctricas serán congeladas para consumidores residenciales por los próximos dos años. Con la introducción de la competición el 1ro. de enero del 2002, las tarifas de residencias serán automáticamente reducidas en un 6 porciento, y los competidores de los actuales proveedores de servicios -cuyos dueños son inversores-- tendrán la libertad de ofrecer rebajas aún mayores. Aquellos proveedores de servicios de propiedad municipal y las cooperativas eléctricas están exentos de la reestructuración, a menos que intenten proveer servicios fuera de su área o elijan participar en competición. Existen lineamientos para asegurar la competición, y la Comisión de Servicios Públicos mantendrá un rol supervisor para proteger el servicio eficaz que los tejanos esperan de su proveedor eléctrico.

Reforma de telecomunicaciones: Aunque la Legislatura aprobó un proyecto de ley de reforma de telecomunicaciones en 1995, la esperada competición en servicios telefónicos locales no se ha materializado. Esta sesión la Legislatura preparó el camino hacia una competición total en los mercados telefónicos para residencias, pequeños negocios y larga distancia. El mayor beneficio al consumidor otorgado por este proyecto de ley es la reducción a casi la mitad en los cargos de acceso por llamadas telefónicas de larga distancia dentro del estado. Este cambio producirá ahorros al consumidor por estimadamente 300 millones de dólares. El proyecto de ley también congela tarifas básicas a negocios y residencias hasta el año 2005, pero otorga a Southwestern Bell mayor flexibilidad para fijar precios de paquetes de servicios básicos residenciales y otros servicios opcionales.

Temas del medioambiente: Probablemente el tema medioambientalista más significativo tratado esta sesión fue el enfoque en centros industriales llamadas "abuelos", exentos de los requerimientos del Acta de Aire Puro. Debido a que más áreas del estado se acercan o han alcanzado el no- acatamiento de estándares de calidad del aire, el limpiar estas instalaciones "abuelos" pasa a ser de suma prioridad, debido a que son la fuente del 36 porciento de toda la polución industrial del aire. Bajo legislación aprobada esta sesión, se requerirá a las instalaciones "abuelos" el reducir sus emisiones en un 50 porciento o enfrentarse a costosas multas. Además, se requerirá a las plantas industriales pagar una tarifa por sus emisiones a partir de septiembre del 2001. Bajo el proyecto de ley de reestructuración eléctrica, se incluyeron provisiones para ordenar reducciones de emisión en plantas de energía a partir del 1ro. de mayo del 2003. Los costos de modernización de plantas antiguas se recuperarán a través de la recuperación de costos varados tratados por el proyecto de ley. La Legislatura también agregó al trabajo comenzado la pasada sesión, la aprobación de un plan integral y estatal de administración de recursos hídricos, creando 17 distritos de aguas subterráneas. Estos distritos regularán la transferencia de aguas subterráneas a áreas fuera de sus distritos.

Temas Varios:

Reforma a la Asistencia Pública: Para continuar los exitosos programas que han reducido dramáticamente el número de aquellos que reciben asistencia pública en Texas, la Legislatura aprobó reformas para asistir a los que se encuentran en transición entre asistencia pública y trabajo. Los cambios incluyen: permitir a aquellos en asistencia pública retener más beneficios estatales en los primeros meses de trabajo, proveer servicios de guarderías infantiles a más madres en asistencia pública y reducir la provisión de trabajo para padres con niños pequeños.

Notificación a padres: Después de varios intentos, los legisladores aprobaron finalmente un proyecto de ley requiriendo a doctores notificar a padres o guardianes legales 48 horas antes de hacer un aborto a una paciente de 17 años o menos. Se permite como excepción el obtener permiso de un juez.

Iniciativas fronterizas: A pesar de los cientos de millones de dólares invertidos en problemas de las colonias localizadas en las cercanías de la frontera Texas-Méjico, las condiciones de vida son todavía indignas en muchas áreas. Legislación aprobada esta sesión clarificará y robustecerá requerimientos de desarrollo, para asegurar el acceso a servicios básicos de agua y cloacas.

Anexión: En una tentativa por establecer una mejor comunicación y un proceso más ordenado, la Legislatura aprobó reformas integrales al proceso de anexión. Con estos cambios, se requerirá a las ciudades el establecer mejores planes para absorber las áreas anexadas, y los habitantes de áreas anexadas serán incluidos en las negociaciones.

Hipotecas inversas: La hipoteca inversa permite a ciudadanos mayores obtener un préstamo garantizado con el activo de su propiedad, sin tener que levantar la hipoteca hasta que venden o mueren. Aunque los tejanos creían que las hipotecas inversas para ciudadanos tejanos mayores habían sido aprobadas hace dos años, conflictos con regulaciones federales previnieron la concreción de hipotecas inversas. Los cambios aprobados esta sesión han resuelto tales conflictos.

Lotería: Para revertir la caída en la venta de billetes de Lotería de Texas, la Legislatura permitirá a la Comisión de Lotería elevar el monto de los premios.

Límites de velocidad: Las camionetas podrán desplazarse a la misma velocidad que los automóviles en carreteras estatales y federales de Texas, bajo un proyecto de ley aprobado por la Legislatura.

Límite de DWI (manejar en estado de ebriedad): El límite legal de alcohol en la sangre para conductores en Texas ha sido reducido de .10 a .08.

Proyectos de Ley importantes que no fueron aprobados:

Vouchers: El proveer a estudiantes de Texas vouchers de dólares públicos para que asistan a escuelas privadas recibió mucha atención, pero los proyectos de ley autorizándolos no fueron aprobados en Texas.

Crímenes de odio: La Legislatura no aprobó propuestos cambios a la ley sobre crímenes de odio del estado, los que hubieran hecho más estrictas las penas por crímenes motivados por la raza, género, incapacidad, religión o preferencia sexual de la víctima.

Selección judicial: Aunque ya ha sido debatido en varias sesiones, los legisladores no coincidieron en reformar la manera en que los jueces de Texas son electos. La propuesta que fracasó esta sesión hubiera permitido al gobernador nombrar jueces, quienes serían luego sujetos a elecciones para ser retenidos.

Infractores de luz roja: Una propuesta para instalar cámaras en semáforos y fotografiar infractores fracasó en la Cámara de Representantes.

Envases abiertos: Aunque incluida inicialmente en una legislación integral, la propuesta que prohibiría envases abiertos de bebidas alcohólicas en los automóviles de Texas no recibió la aprobación final.

Límites de velocidad: Otra propuesta que fracasó hubiera incrementado a 80 millas/hora el límite de velocidad en partes rurales de carreteras este-oeste.

Constitución de Texas: Los legisladores propusieron rescribir la Constitución de Texas, pero el desafío no pudo ser concretado en esta sesión.

Sinceramente,
John Carona

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