De la Oficina del Senador Estatal John Carona

De difusión inmediata
17 de abril de 2003

Novedades del Capitolio

Queridos amigos:

Para aquellos que no lo han leído antes, éste es el boletín Novedades del Capitolio, de su legislador Senador John Carona. Estamos en mitad de la sesión legislativa 78°, donde el nuevo liderazgo republicano está trabajando arduamente para lograr el apoyo a su agenda fiscalmente conservadora. La Legislatura 78° se enfrenta a muchos e inusuales desafíos este año, incluyendo: el cambio en el liderazgo, el abismo presupuestario y la decaída economía, la tragedia de la nave espacial Columbia y la creciente preocupación por la seguridad patria desde el comienzo de la guerra. Y, la Legislatura debe confrontar la tarea hercúlea de reformar el anticuado sistema de financiación a la educación pública, y revertir los precios por las nubes de primas de seguros de propiedad y vehículos.

El viernes 14 de marzo se cerró oficialmente el término para la introducción de medidas no locales ni de emergencia, y las resoluciones conjuntas. En el Capitolio, los legisladores y su personal se concentran en la discusión de legislación pendiente. Con tan poco tiempo restante para audiencias, los autores y promotores de las medidas se apuran por alinear testigos para testificar, y conseguir el apoyo en ambas cámaras a sus propuestas legislativas. Es ya evidente que las presiones presupuestarias han reducido el número de medidas presentadas esta sesión, y podría limitar la aprobación a aquellas que tengan resultados inmediatos y sin gastos fiscales, o simples cambios en la ley.

PRESUPUESTO ESTATAL

El déficit en los recursos disponibles ha dominado la sesión en el 2003, al trabajar los legisladores en la redacción de un presupuesto equilibrado para el próximo bienio. La estimación de ingresos de la Contralora Estatal Strayhorn sigue en picada, obligando a los líderes de Texas a reconsiderar todos los programas estatales. Obviamente, la primer y mayor prioridad es reducir el gasto, viviendo por lo tanto de acuerdo a nuestros recursos. El Gobernador Perry, Vicegobernador Dewhurst y Portavoz Craddick lideraron este esfuerzo, requiriendo a agencias estatales someter planes para reducir sus actuales presupuestos, y reevaluar cuidadosamente la misión central de la agencia, recortando lo que no sea servicios esenciales. Ambas cámaras han participado en una serie de reuniones financieras para considerar las propuestas de recortes presupuestarios de agencias individuales, pero un mayor análisis y más testimonio han demostrado que estos recortes no se producirán sin dolor. El gobernador se mantiene firme en que los legisladores eviten soluciones apresuradas como equilibrar el presupuesto usando el fondo para imprevistos o la venta de parte de los futuros fondos provenientes del acuerdo con tabacaleras. El sí está a favor de usar el fondo de imprevistos para invertir en un clima más hospitalario para el desarrollo económico de Texas. El desafío es entonces hacer reducciones apropiadas que sean consideradas buenas políticas públicas tanto ahora como en el futuro. Como la sesión ya está por la mitad, los participantes deben trabajar diligentemente entre sí y con el público para crear el próximo presupuesto. Podría ser la gran proeza de la Legislatura durante la sesión regular, o podría suceder a finales del verano en una sesión especial.

EDUCACION

Ambas cámaras están encargadas y comprometidas a replantear el sistema de financiación a la educación pública, y hasta ahora han propuesto 136 soluciones diferentes. Algunas de las propuestas principales piden terminar con el actual sistema –conocido como “Robin Hood”—para el año 2005, y reemplazar los ingresos de impuestos a la propiedad que hoy usa con la asignación de 300 dólares estatales más por estudiante, provenientes de ahorros en otros programas estatales de educación. La mayoría de las otras medidas de financiación a la escolaridad públicas tratan de componentes específicos del sistema, como la financiación de infraestructura, salarios a maestros, equilibrio en el nivel de ingresos, ajuste de distritos de tamaño mediano y el Fondo Permanente de Escolaridad. Muchas de estas propuestas toman como modelo aquellas señaladas en la sección de una mayor eficiencia en la educación del informe de la Contralora Estatal Carole Keeton Strayhorn, en su “Gobierno limitado, oportunidad ilimitada”, difundido en enero. Todos los líderes del gobierno estatal han prometido proteger de los recortes al Fondo Permanente de Escolaridad, pero la Agencia de Educación de Texas (TEA) tendría que recortar su presupuesto en tanto como 70 millones de dólares.

A pesar de la impopularidad general de Robin Hood, desafortunadamente existe resistencia de parte de algunos contra el desmantelarlo sin tener una idea de qué lo va a reemplazar. El nuevo sistema tendría que mantener los logros en equidad obtenidos desde el último juicio Edgewood, y podría ser diseñado en base a los resultados de un estudio sobre qué es adecuado en la educación. La meta de esta sesión es poner en acción un plan de reforma a la financiación escolar para evitar que las cortes diseñen el nuevo sistema. Para complicar las cosas, existen casos pendientes en las cortes sobre la constitucionalidad del actual sistema de financiación escolar, como los concernientes a distritos ricos en propiedad del Capítulo 41. El 27 de marzo, la Corte Suprema de Texas recibió argumentos orales en el caso West Orange-Cove CISD versus Nelson, que fue originalmente presentado ante la corte de distrito del Condado Travis en 1991, aduciendo que los acusados (Nelson como ex Director de TEA, Contralora Strayhorn, TEA y SBOE) han establecido un impuesto al valor implícito a nivel estatal, fijando un tope en el índice de impuestos de propiedad en 1,50 dólares. El caso fue desestimado aún antes de ir a juicio porque la corte de distrito halló que no había suficientes distritos en el tope constitucional para convertirse en un impuesto a la propiedad a nivel estatal, y está en apelación desde entonces. La Corte Suprema determinará en los próximos meses si 400 distritos (de 1.046) que han llegado al máximo en su índice de impuestos a la propiedad calificarían, lo que entonces anularía el fallo de la corte de distrito. La cosa será si la Corte Suprema decide que estos distritos son forzados a pagar este índice para cubrir los nuevos niveles de educación estatal, o están usando los ingresos para programa suplementarios o instalaciones como onerosos estadios.

REFORMA A LOS SEGUROS

La reforma de seguros para propietarios individuales y dueños de vehículos ha recibido prioridad legislativa esta sesión, ya que los precios por las nubes y acusaciones de prácticas discriminatorias usadas por el sector --como la evaluación de antecedentes crediticios--demandan acción inmediata.

Actualmente, el director estatal de seguros establece índices de precios para seguros de propiedad y vehículos; sin embargo, la mayoría de los propietarios y dueños de vehículos son asegurados por compañías no sujetas a esta regulación de índices de precios.

JUSTICIA EN LO CRIMINAL

SEGURIDAD PATRIA

Después del 11 de septiembre del 2001, el Gobernador Rick Perry nombró una Fuerza de Tarea de Seguridad Patria de Texas, integrada por varios individuos que le aconsejan sobre asuntos como: preparación y respuesta ante emergencias, cómo facilitar la coordinación entre agencias y otros temas relativos. La fuerza de tarea identificó temas a ser tratados por agencias estatales y locales, pero no explicó cómo se coordinarían esos esfuerzos o cómo se reportaría la información recabada por las agencias y entidades gubernamentales. Propuestas actuales en el Senado y Cámara de Representantes tratan de fijar una comunicación más centralizada y coordinación desde la oficina del gobernador, y pide el desarrollo de una estrategia a nivel estatal de seguridad patria, que complemente la estrategia federal de seguridad patria y se financie en parte por subsidios federales. Ambas medidas establecerían concejos asesores y comités más permanentes, integrados por representantes de varias agencias estatales y locales, y en algunos casos, entidades no gubernamentales, que coordinarían y documentarían todo esfuerzo de seguridad patria en el estado. Aunque las medidas de la Cámara de Representantes y del Senado son muy similares en estructura e intención, la versión del Senado previene que informes sometidos al Consejo de Protección de Infraestructura Crítica, un consejo establecido por la medida, sean difundidos públicamente, debido a la naturaleza altamente sensitiva de su contenido.

Otras medidas de seguridad patria que están siendo examinadas tratan la seguridad escolar, pérdidas pecuniarias por amenazas terroristas, seguridad del Internet, protección de recursos naturales del terrorismo ecológico o biológico, y seguridad en las fronteras y puertos del estado. La Oficina del Gobernador también informó que está creando una página Internet de seguridad patria en Texas, y tiene disponible para uso de las escuelas un folleto de seguridad escolar en Texas.

VIALIDAD

En esta sesión tenemos la oportunidad de aprobar legislación para mejorar nuestras redes viales, aliviar la congestión de tráfico, y aumentar la seguridad de pasajeros en el estado con la financiación del Fondo de Movilidad de Texas y el Corredor Trans Texas.

PRESTAMOS AL ACTIVO DE PROPIEDAD

La legislación de préstamos sobre el activo de propiedad introducida esta sesión está diseñada para brindar una protección integral a aquellos propietarios que buscan opciones más flexibles en el pago de sus propiedades. Las propuestas sobre la mesa tratan uno o más de los siguientes elementos: líneas de crédito, autoridad de interpretación, provisiones de cura e hipotecas inversas.

COMPENSACION A TRABAJADORES

REFORMA JUDICIAL

El concepto de un sistema de nombramiento y elección de retención para jueces ha salido nuevamente a la superficie esta sesión. La propuesta en cuestión autorizaría al gobernador, con el consentimiento del Senado, a cubrir vacantes judiciales a medida que se presenten, y forzaría luego a los nombrados a someterse a elecciones de retención no partidistas durante las elecciones generales, donde los votantes decidirían si retener o no a los jueces. La intención, según el autor de la medida, es hacer más diversas las cortes a nivel estatal, asegurar por medio de un proceso de preelección que los jueces elegidos estén mejor capacitados, y mejorar la percepción pública del sistema judicial. Si es aprobada por la Legislatura, y aprobada por los votantes, Texas se uniría a la mayoría de los estados en contar con un sistema de nombramiento y retención.

REDISTRIBUCION DE DISTRITOS

Un senador estatal de Texas ha tomado la iniciativa de introducir una medida de redistribución de distritos que establecería una comisión de redistribución bipartita, compuesta por nueve miembros independientes, para delinear los límites de distritos del Congreso Nacional, Senado y Cámara de Representantes estatales. Tradicionalmente, la Legislatura divide a Texas en distritos senatoriales y de la cámara baja en la primer sesión legislativa regular posterior a la publicación del censo de los Estados Unidos, cada década. Esta propuesta fue creada en respuesta al fallo de 1991 de la Corte Suprema, declarando a Texas culpable de gerrymandering (división de distritos injusta y discriminatoria). La independiente Comisión de Redistribución de Distritos de Texas, integrada por miembros nombrados por el gobernador y aprobados por el Senado estatal, está diseñada para asegurar que los límites políticos se diseñen de tal manera que todo tejano sea representado de manera adecuada. Aunque varios otros estados han creado comisiones similares, el apoyo a nivel estatal de la comisión es mixto, debido a opiniones de que los nuevos límites diseñados para reflejar la creciente población crearían barreras artificiales entre comunidades con intereses comunes.

REFORMA AL FINANCIAMIENTO DE CAMPAÑAS POLITICAS

RECURSOS NATURALES / MEDIOAMBIENTE

AGENCIAS QUE PASARAN POR LA REVISION SUNSET

Durante las sesiones legislativas bienales, de 20 a 30 agencias estatales son sometidas a una reevaluación por una comisión de 10 legisladores y miembros del público nombrados por el vicegobernador y el portavoz de la cámara baja, para determinar si las funciones de las agencias en cuestión son todavía necesarias en el estado. El proceso incluye muchas oportunidades de participación pública y debate de importantes temas. Entre las 24 agencias que se planea examinar este año está la Comisión Aeroespacial de Texas, el Departamento de Desarrollo Económico de Texas, la Comisión de Etica de Texas, la Junta Coordinadora de Educación Superior de Texas, la Comisión de Lotería de Texas y la Comisión Laboral de Texas. En esta sesión, los líderes inspeccionarán las agencias más que nunca, en un esfuerzo por reducir fraude, derroche e ineficiencia, y generar ahorro en el estado. La Contralora Estatal Strayhorn recomendó abolir el Departamento de Desarrollo Económico de Texas, considerado inefectivo por la Oficina de Auditoría Estatal de Texas y la Comisión Asesora Sunset, y transferir sus funciones de desarrollo económico y turismo a la Oficina del Gobernador y el Departamento de Transportación de Texas respectivamente.

ROBO DE IDENTIDAD

En respuesta a recientes amenazas a la seguridad cibernética en el Sistema UT y la nación, varios legisladores han propuesto medidas que protegerían a los ciudadanos y consumidores del robo de identidad. Algunas de estas medidas restringirían el uso de números de Seguridad Social en los registros estatales, incluyendo tarjetas de identificación e identificadores personales en toda institución de educación superior del estado. Otras medidas para prevenir una mayor incidencia de este creciente problema en Texas y la nación, omitirían por lo menos cuatro dígitos del número de tarjeta de crédito en los comprobantes de venta. Otras medidas introducidas ayudarían a agencias del orden a combatir el robo de identidad y asistir a víctimas a recobrarse de estos robos, estableciendo lineamientos para la investigación y reportes criminales, y estableciendo penas criminales por el delito. Las víctimas podrían congelar su crédito mientras se investiga el supuesto crimen, para prevenir una pérdida financiera mayor y daño a sus antecedentes de crédito. Usar instrumentos electrónicos como scanners o re-encoders para obtener información de identificación personal de la franja magnética de tarjetas de crédito, sin el consentimiento del portador, también sería un delito castigado por ley.

PRONTO PAGO

Temas relativos al pronto pago de reclamos de médicos a aseguradoras han preocupado a legisladores desde 1997. La Legislatura 77° aprobó legislación para seguir revisando los requisitos de pronto pago, y establecer requisitos para la introducción de reclamos claros, pero la medida fue vetada por el gobernador. Los médicos de Texas declaran que las aseguradoras tardan demasiado en pagar o se niegan a pagar por servicios brindados a pacientes asegurados; las aseguradoras dicen que los proveedores no brindan facturación con información completa y precisa. A pesar de la aprobación de una ley estatal en 1999 que trataba de acelerar el pago a proveedores, y reglas que aclaraban la definición de una factura clara adoptadas por el Departamento de Seguros de Texas en el 2000, los doctores siguen afirmando que las aseguradoras continúan ignorando el pronto pago de reclamos. El Comité Senatorial Interino Especial de Pronto Pago a Proveedores de Atención Médica fue establecido para evaluar la actual ley estatal y reglas de agencias, y recomendar maneras de mejorar el proceso de pago de reclamos a seguros médicos. Resultado de ese comité interino es una nueva medida senatorial que dispone la regulación y pronto pago a proveedores de atención médica bajo ciertos planes de beneficios de salud, y establece penas por infracción de provisiones estatutarias.

CONCLUSION

En este momento, es difícil predecir adónde irán estas propuestas, cómo serán financiadas, y en qué situación estará el presupuesto al final de la sesión. Como puede resultar evidente por este escrito, es difícil condensar estos procesos legislativos, pero espero juntos podamos ver pronto las cosas más claras.

Muchos de mis colegas están de acuerdo en que ésta parece ser la sesión más difícil en muchos años. A pesar de nuestros mejores esfuerzos por resolver toda legislación para principios de junio, los desafíos sui géneris que enfrentamos podrían llevarnos a una o dos sesiones especiales. Por lo tanto, les pido nos ayuden a tomar las decisiones correctas, manteniéndose al tanto de los temas actuales y manteniéndonos informados sobre su posición. Recuerden, yo estoy siempre al alcance de un ring, clic o beep. Me pueden encontrar en el (800) 662-0334, y pueden leer en esta página sobre mis proyectos legislativos.

Para mayor información:

Recursos Legislativos

Información legislativa de Texas: www.capitol.state.tx.us (en inglés)

Biblioteca Legislativa de Referencia: www.lrl.state.tx.us (en inglés)

Teléfono gratuito (para consultar progreso de medidas): (877) 824-7038 (hasta el 2 de junio o fin de sesión especial)

Para consultar progreso de medidas en Austin: (512) 463-2182 (hasta el 2 de junio o fin de sesión especial)

Sinceramente,

John Carona

**El análisis previo intenta ser neutral, según las reglas del Senado de Texas.

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